中國江蘇江都人,生於1927年;幼年家貧,輟學,父母因忙於家務,隨外祖母長居多時,後蘆溝橋中日戰起,父應於1938年間因戰火罹難,與母尋父,有緣於南京栖霞山禮志開上人披剃,實際祖庭為江蘇宜興大覺寺。1947年焦山佛學院畢業,期間歷經宗下、教下、律下等叢林完整的佛門教育。之後應聘為白塔國民小學校長、《怒濤》月刊主編、南京華藏寺住持等。

1949年至台,擔任「台灣佛教講習會」教務主任及主編《人生》雜誌。1953年任宜蘭念佛會導師;1957年於台北創辦佛教文化服務處;1964年建設高雄壽山寺,創辦壽山佛學院;1967年於高雄開創佛光山,樹立「以文化弘揚佛法,以教育培養人才,以慈善福利社會,以共修淨化人心」之宗旨,致力推動「人間佛教」,並融古匯今,手訂規章制度,印行《佛光山清規》,將佛教帶往現代化的新里程碑。

   大師出家七十餘年,於全球創建200餘所寺院,如美國西來寺、澳洲南天寺、非洲南華寺、巴西如來寺等,均為當地第一大寺。此外,並創辦16所佛教學院、24所美術館、圖書館、出版社、書局、50部「雲水書坊」行動圖書館、50餘所中華學校,暨智光商工、普門中學、均頭中小學、均一中小學、多所幼兒園等。以及先後創辦美國西來大學、台灣南華大學、佛光大學、澳洲南天大學及菲律賓光明大學等。2006年,西來大學正式成為美國大學西區聯盟(WASC)會員,為美國首座由中國人創辦並獲得該項榮譽之大學。

   1970年起,相繼成立育幼院、佛光精舍、慈悲基金會,設立仁愛之家、雲水醫院、佛光診所、雲水護智車,協助高雄縣政府開辦老人公寓,並於大陸捐獻佛光中、小學和佛光醫院數十所,並於全球捐贈輪椅、組合屋,從事急難救助,育幼養老,扶弱濟貧。

   1976年《佛光學報》創刊,翌年成立「佛光大藏經編修委員會」,重新標點分段,編纂《佛光大藏經》近千冊暨編印《佛光大辭典》。1988年成立佛光山文教基金會舉辦學術會議、出版學術論文集、期刊等;1997年出版《中國佛教經典寶藏精選白話版》132冊、《佛光大辭典》光碟版,設立「佛光衛星電視台」(後更名為「人間衛視」),並於台中協辦「全國廣播電台」。2000年《人間福報》創刊,成為第一份由佛教界發行的日報。

  2001年發行二十餘年的《普門》雜誌轉型為《普門學報》論文雙月刊;同時期,收錄海峽兩岸有關佛學的碩、博士論文及世界各地漢文論文,輯成「法藏文庫」《中國佛教學術論典》共110冊。2013年,出版《世界佛教美術圖說大辭典》20巨冊,2014年出版《佛光大辭典》增訂版十大冊、《獻給旅行者365日──中華文化佛教寶典》以及《金玉滿堂》人間佛教教材。

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